Elevándose hacia lo sublime: una exploración del majestuoso saguaro gigante, el emblema icónico del suroeste de Estados Unidos y el cactus más grande del país

El cactus Saguaro es el cactus más grande de los Estados Unidos y puede crecer hasta 40 pies de altura y pesar hasta 2 toneladas. Estas plantas espinosas con forma de ramas son exclusivas del desierto de Sonora, que se extiende por el sur de Arizona, el sureste de California y el oeste de Sonora, México. Como especie vital e indicadora del ecosistema desértico, estas plantas ofrecen alimento y refugio a varios animales.

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Establecido en 1994, el Parque Nacional Saguaro se extiende por el este y el oeste de Tucson en Arizona. Su objetivo principal es proteger los paisajes del desierto de Sonora que brindan un apoyo crucial para el crecimiento de los cactus saguaro. El parque está dividido en dos distritos y cubre un área total de 91,327 acres.

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Los cactus saguaro tienen un método distinto para protegerse durante su fase inicial de crecimiento mediante el uso de lo que se llama “árboles nodriza”. Estos árboles, que suelen ser variedades de rápido crecimiento como el palo verde, el palo fierro o el mezquite, brindan protección al cactus de crecimiento lento. Sin embargo, a medida que el cactus madura, eventualmente compite con el árbol nodriza por recursos como agua y nutrientes, lo que finalmente resulta en la desaparición del árbol.

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El cactus Sagua® es una planta que crece muy lentamente y puede tardar muchos años en alcanzar su imponente altura. Por lo general, el cactus tarda alrededor de 70 años en crecer hasta seis pies de altura. Los brazos o ramas característicos del cactus sólo comienzan a aparecer cuando tiene entre 95 y 100 años y entre 15 y 16 pies de altura.

Aproximadamente a los 125 años, el cactus Sagua® se considera adulto y puede tener varias ramas o ninguna. Estos cactus pueden vivir una media de entre 150 y 175 años, pero algunos pueden llegar a los 200 años.

Aunque la raíz principal del cactus Saguar® se extiende aproximadamente cinco pies dentro del suelo, el sistema de raíces general de la planta es muy poco profundo. Las raíces de Sagua® tienen sólo entre 3 y 5 pulgadas de profundidad, pero se extienden en un radio mientras la planta sea alta.

La raíz principal sirve para acceder al agua subterránea en el desierto. Las raíces principales del cactus están cubiertas de pelos especiales que acumulan hasta 200 galones durante una lluvia. Los monzones de verano que traen lluvia al desierto de Sonora a menudo duran sólo unos minutos, por lo que la extensa red del sistema de raíces del Saguar® actúa para absorber rápidamente el agua antes de que se escurra.

Luego, el agua recolectada se almacena en el cactus para proporcionar hidratación durante los períodos secos en el desierto. El sistema de raíces de extensión también actúa para sostener el cactus, manteniéndolo anclado y erguido durante los vientos que a menudo acompañan a las tormentas.

El cactus Saguar® florece desde finales de la primavera hasta principios del verano. Múltiples especies de murciélagos sirven como polinizadores del cactus alimentándose del néctar producido por las flores blancas. Los murciélagos también comen los frutos producidos y dispersan las semillas.

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El cactus Saguaro no sólo sirve como planta, sino que también proporciona un refugio seguro para varios animales. Uno de esos animales es el pájaro carpintero de Gila, que excava cavidades en los cactus para utilizarlas como lugar de anidación. Otras aves, como los búhos elfos, las lechuzas, los aviones morados, los pinzones y los gorriones, también utilizan cavidades abandonadas dentro de los cactus.

Además, se puede encontrar al halcón de Harris construyendo nidos en los brazos del cactus saguaro. Los linces, también conocidos como Lynx rufus, tienen patas acolchadas que les permiten trepar al cactus sin ser dañados por las espinas espinosas que pueden crecer hasta tres pulgadas de largo. Además, la altura del cactus proporciona un punto de vista seguro para que los gatos monteses inspeccionen el terreno circundante.

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El cactus Saguaro es más que una simple planta, sirve como refugio seguro para varios animales. Uno de estos animales es el pájaro carpintero de Gila, que excava cavidades en los cactus para utilizarlas como lugar de anidación. Estas cavidades de anidación brindan protección contra los depredadores, mientras que el propio cactus proporciona calor durante los meses más fríos. Otras aves como los búhos elfos, las lechuzas, los aviones morados, los pinzones y los gorriones también utilizan las cavidades abandonadas dentro de los cactus. Además, se puede encontrar al halcón de Harris construyendo nidos en los brazos del cactus saguaro.

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El cactus saguaro es un refugio seguro para los gatos monteses, que lo utilizan para escapar de los depredadores. También conocidos como Lynx rufus, estos gatos tienen patas acolchadas que les permiten trepar al cactus sin lastimarse con sus espinas espinosas, que pueden crecer hasta tres pulgadas de largo. Además de esto, la altura del cactus proporciona un punto de vista seguro para que los gatos monteses inspeccionen el área circundante.

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